読むビタミン剤・第10錠 ビルマのコメを沖縄へ(「シーズンⅠ」最終話)

カテゴリー: 沖縄発奮物語~ビタミンO!kinawa
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沖縄を訪れた人から、

 

「沖縄で食べるおコメって、美味しいね!」

 

という声こそまだ、聞こえてきませんが、

 

「沖縄で食べるおコメは、味がどうもねぇ……」

 

という感想は、すっかり過去のものになりました。

 

今は昔……の話ですが、沖縄を訪れる観光客や転勤族の間に、「沖縄はコメが旨くない!」という定評がかつてあったのです。

 

1950年から54年に掛けて沖縄で出回っていたコメは、大半がビルマ米。現在のミャンマーのコメが主流でした。59、60年頃に生まれた現在50歳以上のウチナーンチュは、スペイン米、フランス米、イタリア米、エジプト米、アルゼンチン米、ブラジル米なども口にしていました。

 

その背景は、沖縄が米軍の統治下に置かれていたからです。

 

加えて、本土復帰を1972年に果たした後も、日本政府が、沖縄県内で消費するコメについては、時間を掛けて段階的に他府県と同等にしていく政策をとった……という事情があります。

 

その政策は、流通制度面や価格面で、日本の食糧管理法下へ直ちに合流するにはあまりに無理がある……という理由からでした。

 

現在の沖縄では、他府県とまったく同様に、美味しいコメを自分の好みで購入できます。しかし、終戦からおよそ40年間、沖縄だけは、他府県と異なるコメ事情があったのです。

 

そんな戦後沖縄のコメ事情を振り返るとき、主人公として必ず登場すべきなのが、『沖縄食糧』という沖縄史上極めてユニークな企業です。

 

その「極めてユニークな企業」の原点は、沖縄諮詢会でした。

 

沖縄諮詢会は、USCAR(ユースカー=米国民政府=沖縄統治のための米国政府の出先機関)ができるまで、〈進駐軍による政府〉とでも言うべき米軍政府(沖縄における米国陸軍・海軍の軍政府)とウチナーンチュとの架け橋になった重要な機関でした。

 

初代の委員長は、志喜屋孝信。初代の沖縄県知事になった人物です。

 

沖縄諮詢会は、高圧的な米軍政府に対し、意思の疎通を図りながら高い妥協点を懸命に模索し、自分たちの食糧についても果敢にリクエストしたのでした。

 

当時、米軍政府による食糧の配給基準は、なんとカロリー制でした。

 

カロリー……といってもウチナーンチュには馴染みがありません。ご飯を食べたいのにカロリーに準じて粉ミルクなどが配給されても、気持ちも胃袋も満たされるはずはありません。

 

そのうえ、配給がひどく不安定でした。ウチナーンチュはひもじい思いを余儀なくされ、「ヤミ」が氾濫しました。

 

そこで、沖縄諮詢会は、米軍政府に対して、「わたしたちはコメが食べたいのです!自分たちでコメをなんとか手に入れますから、どうか理解してほしい!」と、粘り強く交渉したのです。

 

その結果、米軍政府もついに、行政機関の代わりに食糧米の輸入・保管・販売業務を行う代行組織の設立を了承しました。

 

ところが、米軍政府が認めたのは、食糧公団だろう……とみていた沖縄諮詢会の予想に反して、株式会社だったのです。

 

1950年12月に、その株式会社『沖縄食糧』の創立総会が開かれました。

 

席上、社長の竹内和三郎(1907年、那覇市西本町生まれ)は、次のように挨拶しています。

 

「わが社は、株式組織による営利会社ということではあるが、他の一般の営利会社と異なり、食生活における面で、民衆の福祉に重大な責任を持つ公益性を持つ会社である」

 

創立したものの、資本金だけではとうてい運営できる状況にありませんでした。事業が公益性を持つだけに米軍政府の援助が必要でした。しかし、どういうわけか米軍政府は、食糧公団はダメ!株式会社なら認める!……という方針を頑なに貫いたのです。

 

このように『沖縄食糧』は、国家の食糧庁の性格を帯びた、他府県の株式会社ではちょっと考えられない独占企業として、よれよれのスタートを切ったのでした。

 

『沖縄食糧』はさっそく、コメの安定供給という命題に挑みました。

 

しかし、コメの長期大量確保は、予想をはるかに超えて困難でした。第2次世界大戦で、コメを生産する国々も痛手を受けていたからです。

 

当時、コメ輸出国のナンバー1は、タイでした。

 

『沖縄食糧』は、琉球農林省食糧局(米国統治下で全琉球列島を統括した沖縄住民側の中央政府である「琉球政府」より2年早く1950年に設置)とともに、タイへ懇願しました。

 

タイは、なかなか首を縦に振ってくれませんでした。とうとう契約はかなわず、竹内は「ここであきらめるものか!」「なんとしても!」と拳を握り直し、一縷の望みをビルマに見出しました。

 

ビルマへ飛んだ竹内は、1カ月以上も交渉を続け、首相に直訴して、やっと長期契約にこぎつけたのです。

 

こうして、ビルマ米が、戦後混乱期のウチナーンチュの飢えを救う大きな役割を果たすことになりました。

 

ビルマの首相に直訴までして3万トンのコメを買い付けた竹内には、こんなエピソードがあります。

 

1945年6月23日(沖縄戦の終結日とされる日)、竹内が最も敬愛していた比嘉栄真医師が自決。それを伝え聞いた竹内も自決を決意しました。

 

竹内がそれを告白したとき、夫人は、子供たちが遊んでいる姿を見つめながら、ポツリとつぶやいたそうです。

 

「みなし児に、なるわねぇ……」

 

その一言が、竹内のはやる気持ちを抑えました。そして、こう思い直すに至りました。

 

「いったん、わたしは死んだのだ。……あとの人生は、沖縄に恩返しをしよう」

 

そして、竹内は、「鉄の暴風」が吹き荒れた後の沖縄で奮闘し、経済復興に尽力したのでした。後に、琉球商工会議所の設立に参画し、会頭としても活躍しています。

 

『沖縄食糧』はその後、思わぬ試練を受けます。USCARから睨まれたのです。

 

当時のビルマは、どちらかといえば共産圏とみなされ、USCARは、その地域の物資を沖縄へ入れさせたくなかったのです。

 

しかも、50年代後半あたりからアメリカに余剰農産物が出て、USCARは、カリフォルニア米などを沖縄へ……と考えました。

 

それでも『沖縄食糧』は、ビルマ米の輸入を止めませんでした。自分たちが飢えに苦しみ、大いに困っているときに長期契約してくれた恩義があったからです。

 

すると、USCARは、沖縄のコメ市場の1社独占はまかりならん!……と、圧力を掛けてきました。

 

これで、『沖縄食糧』の1社独占時代が終わり、沖縄におけるコメ取扱指定業者は58年に3社、63年に5社になりました。

 

輸入先についても、日本と、明らかに共産圏である国々を除けば、ほぼ自由にコメを入れられるように緩和されました。ですから、先述したとおり、現在50歳以上のウチナーンチュは、スペイン米なども食べているのです。

 

ちなみに、63年になって、沖縄に出回るコメは、カリフォルニア米、オーストラリア米に落ち着きました。粘り気に乏しいインディカ米でなく、ジャポニカ米にほぼ替わったのもその頃でした。

 

その後、沖縄が日本へ復帰することが決まり、厳禁だった日本とのコメの取り引きが70年に始まりました。(初めて沖縄に日本の新米がどっと入荷したのは69年12月。正月用として特別に、半月分の3600トンの新米が九州から入りました)

 

いま、沖縄で食べられるコメは、とてもおいしいです。他府県と同様に、消費者が好みのコメを購入できるようになったからです。

 

その一方で、「ヤミ」が氾濫する戦後の混乱期にウチナーンチュが渇望するコメを求め、体を張って契約交渉を続けた竹内の胸の奥に秘めていた思いは、歳月という名の大河にどんどん流されているようです。

 

粘り気が足りなかったというビルマ米の味わいとともに。

 

(了=『シーズンⅠ・全10話』は今回で完結)

 

*『ビタミンO!kinawa』のシーズンⅠ(全10話)は、『沖縄発奮物語』です。薩摩侵入(慶長の役)、琉球処分、沖縄戦、27年間に及ぶ米軍統治時代などの「苦境」に立ち向かってきたウチナーンチュ(沖縄人)の志と底力をご紹介します。

 

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